Όπως είναι γνωστό οι γαλλικές φρεγάτες [email protected] ενσωματώνουν το ραντάρ τεχνολογίας AESA (Active Electronically Scanned Array) Sea Fire 500, το οποίο έχει αναπτύξει η Thales και λειτουργεί στη ζώνη συχνοτήτων «S» (2-4 GHz). Το Sea Fire 500, που είναι ένα από τα κύρια εκθέματα της εταιρίας στην έκθεση, συνδυάζει τέσσερα πάνελ σε σταθερή διάταξη. Κάθε μια από τις τέσσερα πάνελ μπορεί να ενεργοποιήσει 100 διαφορετικές δέσμες (beam), κάτι που εξασφαλίζει υψηλό βαθμό ανανέωσης των δεδομένων και εξαιρετικές επιδόσεις στον τομέα της ανίχνευσης στόχων. Είναι χαρακτηριστικό ότι το Sea Fire 500 μπορεί να παρακολουθεί 800 στόχους ταυτόχρονα, εικόνα την οποία μπορεί να μεταδώσει σε άλλα φίλια μέσα ή κλιμάκια διοίκησης, μέσω συστήματος ζεύξης δεδομένων.

Το Sea Fire 500 αναπτύχθηκε με τη φιλοσοφία της υποστήριξης μιας ολοκληρωμένης αντίληψης για την αυτοπροστασία του πλοίου, ιδιαίτερα έναντι απειλών όπως βλήματα κατά πλοίων και υπερηχητικών βλημάτων. Όπως αναφέρει η Thales «η ισχύς του ραντάρ βρίσκεται, σε μεγάλο βαθμό, στις επιδόσεις του λογισμού επεξεργασίας δεδομένων. Οι συνεχείς αναβαθμίσεις του λογισμικού το διατηρούν στην αιχμή της τεχνολογίας και των επιδόσεων». Το μέγιστο βεληνεκές του Sea Fire 500, σε λειτουργία έρευνας αέρος, είναι της τάξεως των 500 χιλιομέτρων για στόχους επιπέδου βαλλιστικού πυραύλου, αεροσκάφους μεγέθους F-16 και UAV, ενώ το μέγιστο βεληνεκές, σε λειτουργία έρευνας επιφανείας, είναι 80 χιλιόμετρα.

Εκτός από τη λειτουργία του ως σύστημα έρευνας αέρος και επιφανείας, το ραντάρ λειτουργεί και ως σύστημα ελέγχου πυρός για τα αντιαεροπορικά βλήματα μεγάλου βεληνεκούς Aster-30. Επίσης λειτουργεί και ως ραντάρ καιρού. Μεγάλη μέριμνα έχει δοθεί και στην ευκολία συντήρησης του, έτσι ώστε το κόστος τους, στον κύκλο ζωής του, να είναι ανταγωνιστικό: Κάθε μια από τις τέσσερις επιφάνειες αποτελείται από 12 τμήματα και κάθε ένα από τα 12 τμήματα αποτελείται από οκτώ υπό-τμήματα. Κεραία, τμήμα και υπό-τμήμα μπορούν να αντικατασταθούν εύκολα και γρήγορα, αν παραστεί ανάγκη, ακόμα και εν πλω.

Το Sea Fire 500 είναι ένα ραντάρ κορυφαίας τεχνολογίας, πάνω στο οποίο έχει «χτιστεί» η υπεροχή των [email protected] Ενδεικτικό είναι το γεγονός ότι έχει την ικανότητα να εμπλέξει έως και 16 στόχους ταυτοχρόνως, τη στιγμή που οι σημερινές φρεγάτες μπορούν να εμπλέξουν έως δύο στόχους ταυτόχρονα. Πρακτικά η ικανότητα αυτή πολλαπλασιάζει την ικανότητα του πλοίου, άρα και του ΠΝ, αν και εφόσον επιλέξει τις [email protected], να αντιμετωπίζει επιθέσεις κορεσμού. Μια άλλη σημαντική παράμετρος είναι η ικανότητα του Sea Fire 500 να αποκαλύπτει στόχους χαμηλού ηλεκτρομαγνητικού ίχνους, όπως είναι το F-35, απόρροια των νέων τεχνολογιών που εφαρμόζονται στην κατασκευή των τεσσάρων κεραιών με στοιχεία Tx/Rx κατασκευασμένα από Νιτρίδιο του Γαλλίου (GaN).

Τα ραντάρ τεχνολογίας AESA βρίσκονται σε υπηρεσία εδώ και 20 περίπου χρόνια. Η τελευταία εξέλιξη που αφορά τα συγκεκριμένα ραντάρ είναι η τεχνολογία χρήσης GaN, η οποία αντικαθιστά την χρήση του Αρσενικού του Γαλλίου (GaAs). Το GaN είναι πιο αποτελεσματικό, καταναλώνει λιγότερη ενέργεια κατά 40-43%, ενώ παράγει μικρότερη ποσότητα θερμότητας. Επίσης αυξάνει την εμβέλεια του ραντάρ. Συνεπώς η αξία της τεχνολογίας χρήσης GaN είναι μεγάλη. Δεν είναι τυχαίο που στους απαράβατους όρους που έχει θέσει η Βραζιλία στη Saab για την προμήθεια των JAS-39 Gripen είναι να ενσωματώνουν ραντάρ AESA με τεχνολογία GaN. Αυτό που δεν έχει διαπιστωθεί ακόμα είναι το κατά πόσο είναι εφικτή η αναβάθμιση παλαιότερων ραντάρ με τεχνολογία GaN.