Η αμερικανική ερευνητική υπηρεσία DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency) ανακοίνωσε ότι πραγματοποίησε, με επιτυχία, δοκιμή άφεσης και περισυλλογής ενός μη-επανδρωμένου οχήματος X-61A Gremlin από μεταφορικό αεροσκάφος C-130 Hercules. Η σχετική δοκιμή έγινε τον περασμένο Νοέμβριο. Η κεντρική ιδέα του προγράμματος είναι ένα μεταφορικό αεροσκάφος να λειτουργεί ως μητρικό για μη-επανδρωμένα οχήματα, να τα εκτοξεύει και να τα περισυλλέγει, από απόσταση ασφαλείας.

Καλλιτεχνική απεικόνιση του προγράμματος Gremlin

Μετά την ολοκλήρωση της αποστολής, το μεταφορικό αεροσκάφος θα επιστρέφει στη βάση του και οι τεχνικοί εδάφους θα πρέπει να ετοιμάσουν, τόσο το αεροσκάφος όσο και τα X-61A Gremlin για την επόμενη αποστολή, εντός 24 ωρών. Οι πρώτες δοκιμές έδειξαν ότι είναι εφικτή η περισυλλογή τεσσάρων (4) Gremlin εντός 30 λεπτών, ενώ η προσδοκώμενη διάρκεια ζωής ενός Gremlin θα πρέπει να είναι της τάξεως των 20 χρήσεων.

Σε επιχειρησιακό επίπεδο, τα Gremlin θα λειτουργούν ως προπομπός των μαχητικών αεροσκαφών. Γι’ αυτό θα πρέπει να έχουν την ικανότητα μεταφοράς αισθητήρων μέγιστου βάρους 150 κιλών. Θα χαρτογραφούν την περιοχή ενδιαφέροντος, θα εντοπίζουν πιθανές απειλές και στόχους και θα στέλνουν στα μαχητικά αεροσκάφη μια πλήρη εικόνα του πεδίου μάχης, επίγειου, θαλάσσιου και εναέριου.

X-61A Gremlin

Έτσι τα επερχόμενα μαχητικά αεροσκάφη θα γνωρίζοντας ακριβώς τι πρέπει να κάνουν, δηλαδή θα μειωθεί ο χρόνος έκθεσης τους σε απειλές. Επιπλέον, θα μειωθεί και η καταπόνηση των μαχητικών αεροσκαφών με όφελος την εξοικονόμηση δαπανών αφού θα μειωθούν οι απαιτήσεις συντήρησης και τεχνικής υποστήριξης τους, ως αποτέλεσμα της μείωσης του χρόνου χρήσης τους.